Считается, что осваивать земли Горного Алтая русские начали в XVII веке. В это время появилось казачество и рудоискательный промысел, что расширило освоение юго-западных алтайских земель в промышленном плане.
В XVIII веке территория Горного Алтая вошла в состав Российского государства. Тому предшествовала череда событий, связанная с враждебно настроенными соседями с другой стороны – китайцами, а именно Цинской империей на тот момент.
Между Джунгарским ханством, к коему считались подданными жители горного Алтая, и Цинами долгие годы длилась вражда. «Сын Неба» неоднократно посылал отряды к зенгорцам (так тогда звали жителей Джунгарии и Горного Алтая) с предложением добровольно перейти на сторону императора. Те же, кто не желает, будут прогнаны за пределы Алтая. Много людей было уничтожено за непокорность. Молодых забирали в плен, остальных – женщин, стариков, детей – вырезали до единого.
Вначале алтайские командующие пытались справиться самостоятельно. Они объединялись, создавали отряды, чтобы препятствовать проникновению завоевателей Цин вглубь земель. Но им мешали разногласие и разобщённость внутри командования. Ополчение смогло нанести несколько мощных ударов по захватчикам, которые в то время практически беспрепятственно нападали на земли Горного Алтая, принуждали к китайскому подданству силой, жгли дома и убивали зенгорцев. Но отсутствие дисциплины, организованности в движении ополчения привело к его разгрому. Тогда взор зайсанов (титулованных джунгарских ханов) обратился в сторону Российского государства.
С начала 1755 года неоднократно посылались прошения о взятии алтайских земель под российскую проекцию. Но подтверждающий указ русское правительство выдало лишь 2 мая 1756 года. Однако беды алтайских кочевников на этом не прекратились.
С целью обезопасить жителей Горного Алтая от нападения мунгалов (китайцев) было принято решение переселить их за Волгу. Но много кто не хотел перебираться на чужбину. Люди сбегали в горы, не принимая ничьей проекции, чтобы остаться на своих землях.
В итоге за право проживать на старых местах алтайцы облагались «ясаком», а русские обеспечивали защиту этих территорий от вторжений со стороны Цин. Предполагалось, что в 1760 г. начнется строительство укреплений военного типа с последующим расселением на защищенных землях людей. Но этим планам не было дано осуществиться. Обживаться русскими людьми южные земли Горного Алтая начали только ближе к 1800-м годам. Люди эти были каменщиками, и формировались они из беглых старообрядцев (раскольников) и мастеровых.

В начале XIX века жители Бийского округа стали осваивать предгорные области и сами горы Алтая. Прилив русских пал и на Уймонскую долину, где в 1834 году все поселения были объединены в одноименную управу. Начиная со второй половины XIX века, тут и там было освоено несколько регионов Горного Алтая. По большему числу здесь жили крестьяне, и только малая доля относилась к другим сословиям.